Serotonina: definición y 7 funciones de este neurotransmisor

La serotonina, también llamada hormona feliz, es un neurotransmisor versátil que beneficia a nuestro cuerpo.|

Nuestro estado de ánimo depende en gran medida de los éxitos externos que experimentamos, pero también está regulado por una serie de sustancias químicas en nuestro cuerpo. Cualquier desequilibrio de estos químicos, ya sea muy poco o demasiado, probablemente causará cambios de humor.

Una de las hormonas más populares asociadas con los efectos sobre nuestro estado de ánimo es la serotonina.. Examinaremos la definición de serotonina, cuáles son sus funciones, qué sucede cuando bajan los niveles de serotonina y cómo aumentarlos de forma natural.

¿Qué es la serotonina?

La serotonina es una sustancia química que se produce de forma natural en nuestros cuerpos y, aunque desempeña muchas funciones importantes, se la conoce principalmente por su contribución a la mejora de nuestro estado de ánimo. Esta es la razón por la serotonina también se denomina “hormona feliz”.

El neurotransmisor serotonina se sintetiza a partir del aminoácido triptófano de la dieta, lo que significa que un nivel más alto de triptófano resultará en más serotonina. Podemos aumentar la cantidad de triptófano en nuestro cuerpo al incluir alimentos como nueces, queso y carnes rojas en nuestra dieta.

Aunque no es la única causa, una deficiencia de triptófano puede causar niveles bajos de serotonina que se asocia con cambios de humor, ansiedad y depresión.

Aparte del apoyo que ofrece a nuestro equilibrio emocional, nuestro sistema nervioso usa la serotonina para transmitir mensajes entre las células nerviosas. Según la investigación, esto activa la contracción de los músculos lisos y, considerando que la serotonina es un precursor de la melatonina, ayuda a regular los ciclos de sueño-vigilia.

Otras funciones del neurotransmisor están estrechamente relacionadas con el apetito y las funciones motoras, cognitivas y autónomas. Sin embargo, los científicos aún necesitan determinar de manera concluyente si la serotonina tiene un efecto directo en nuestros cuerpos o un papel más general en la regulación del sistema nervioso.

7 funciones de este neurotransmisor

Como neurotransmisor, la serotonina es responsable de permitir la neurotransmisión a través de las neuronas o, simplemente, la serotonina es un mensajero químico que transmite señales a través de un camino químico.

A pesar de un número cada vez mayor de funciones atribuidas a la serotonina, una de sus funciones principales está en nuestro sistema nervioso central (SNC), así como en el funcionamiento general de nuestros cuerpos, especialmente nuestro tracto intestinal.

Además, algunos estudios sugieren que existe una fuerte conexión entre la serotonina y el metabolismo óseo. (o remodelación ósea), la producción de leche materna, la regeneración del hígado y la división celular.

Así es como actúa la serotonina de diversas formas en el cuerpo humano:

1. Potenciador del estado de ánimo

La serotonina que fluye a través de nuestro cerebro es responsable de afectar nuestro estado de ánimo, niveles de ansiedad y felicidad.

Se sabe que algunas de las drogas ilícitas más populares, como el éxtasis y el LSD, aumentan significativamente el nivel de este neurotransmisor.

2. Función intestinal

Aunque puede parecer inusual porque se asocia principalmente con el cerebro, la mayor parte de la serotonina que fluye a través de nuestro cuerpo se concentra en nuestro tracto intestinal.

Aquí es donde se regulan las funciones intestinales, así como las deposiciones. Además, la serotonina es responsable de la sensación de saciedad y reduce el apetito al comer.

3. Función sexual

Según algunos científicos, la serotonina parece inhibir la actividad sexual. Esta hipótesis está relacionada con los efectos de los antidepresivos.

Se ha observado que los inhibidores selectivos de la recaptación de serotonina (ISRS) aumentan los niveles de serotonina en personas con depresión, pero en la mayoría de los casos (20-70%), los pacientes experimentaron casos de disfunción sexual.

4. Densidad ósea

Aunque hay muchos resultados y opiniones contradictorios, algunos estudios han concluido que un nivel alto de serotonina en nuestros huesos podría aumentar el riesgo de osteoporosis.

5. Ayuda a la coagulación sanguínea.

Otra funcion de la serotonina está relacionada con la coagulación sanguínea, también conocida como coagulación.

Una vez que hemos experimentado una herida, la serotonina se libera al cuerpo facilitando la constricción de los vasos sanguíneos, reduciendo el flujo sanguíneo y formando coágulos de sangre.

6. Náuseas

Cuando ingerimos alimentos caducados o una sustancia que el cuerpo identifica como tóxica, el intestino produce más serotonina para aumentar el tiempo de tránsito y expulsar el irritante en la diarrea.

Además, este aumento en los niveles de serotonina estimula el área del cerebro responsable de las náuseas, provocando náuseas que, nuevamente, ayudan a expulsar el irritante a través del vómito.

Las funciones de la serotonina incluyen la producción de melatonina y la regulación de nuestro ciclo de sueño.

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7. Regula el sueño

Como se mencionó previamente, la serotonina es un precursor de la melanina, una hormona conocida como la “hormona del sueño” – producido en la glándula pineal que regula la vigilia.

La función principal de la melatonina en el cuerpo es regular los ciclos de sueño y vigilia. La oscuridad hace que el cuerpo produzca más melatonina, lo que le indica al cuerpo que se prepare para dormir. La luz reduce la producción de melatonina y le indica al cuerpo que se prepare para estar despierto.

Esto significa que, en muchos casos, las personas que luchan por dormir sufren un desequilibrio en sus niveles de serotonina, lo que afecta la producción de melatonina e impacta el funcionamiento normal de los ciclos diurno y nocturno.

Niveles bajos de serotonina: depresión y otros síntomas

Como hemos descubierto, la serotonina es un neurotransmisor que ayuda a regular y elevar nuestro estado de ánimo, razón por la cual un déficit de serotonina puede provocar desequilibrios emocionales como depresión y otras variaciones psicológicas o cognitivas.

Se desconocen las causas exactas de la depresión, pero algunas de las teorías sugieren que un desequilibrio químico en nuestros cuerpos, como problemas con las hormonas, podría ser una razón potencial.

La depresión se ha relacionado con niveles bajos de serotonina, pero los científicos no han concluido si la caída de la serotonina causa la depresión o la depresión hace que bajen los niveles de serotonina.

Estos son los principales síntomas asociados con los niveles bajos de serotonina.

  • Pérdida de memoria

  • Bajo estado de ánimo

  • Baja autoestima

  • Dificultad para dormir

  • Ansiedad

  • Agresión

El aminoácido triptófano es responsable de aumentar los niveles de serotonina.

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¿Cómo aumentar naturalmente los niveles de serotonina?

Los medicamentos recetados y las drogas ilícitas pueden aumentar el nivel de serotonina en nuestros cuerpos. Mientras que los primeros están reservados estrictamente para personas a quienes se les ha diagnosticado trastornos del estado de ánimo, los segundos tienen demasiados efectos secundarios y son altamente adictivos.

Por suerte, existen formas naturales de aumentar nuestros niveles de serotonina que son mucho más sensibles y beneficiosos.

  • Terapia: La psicoterapia y las terapias cognitivo-conductuales pueden aumentar el nivel de este neurotransmisor y mejorar el estado mental de una persona.

  • Brillo Solar: Las investigaciones muestran una relación clara entre la exposición a la luz brillante y los niveles de serotonina. Para dormir mejor o mejorar su estado de ánimo, trate de hacer tiempo para una caminata diaria al aire libre a la hora del almuerzo.

  • Ejercicio: La actividad física y el ejercicio tienen un efecto antidepresivo y las investigaciones indican que podrían aumentar la función cerebral de la serotonina.

  • Dieta: Una dieta saludable rica en alimentos que contienen triptófano se ha relacionado con un mejor estado mental y un mejor funcionamiento cognitivo debido al aumento de los niveles de serotonina.

Alimentos que pueden ayudar a aumentar los niveles de serotonina debido a su alto contenido de triptófano:

Su mejor oportunidad de lograr un aumento de serotonina sin usar suplementos es cómelos con frecuencia, con una porción de carbohidratos saludables, como arroz, avena o pan integral.

Referencias:

Cowen, PJ y Browning, M. (2015). ¿Qué tiene que ver la serotonina con la depresión ?. World Psychiatry, 14 (2): 158–160.

Feldman, JM y Lee, EM (1985). Contenido de serotonina en los alimentos: efecto sobre la excreción urinaria del ácido 5-hidroxiindolacético. The American Journal of Clinical Nutrition, 42 (4): 639–643.

Joven, SN (2007). Cómo aumentar la serotonina en el cerebro humano sin medicamentos. Revista de psiquiatría y neurociencia, 32 (6): 394–399.

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